Назад к списку

Вексельберг тайно купил американскую "фабрику троллей" перед выборами Трампа

403 изучил неприметную инвестицию американского фонда Columbus Nova (CN) Виктора Вексельберга. В конце апреля 2016 года CN отметился в сделке по покупке блог-платформы Odyssey (theodysseyonline.com), заточенную на продвижение текстов в Facebook. А позже следы участия фонда в этой инвестиции были стёрты.

Для Odyssey писали более 10 тыс. авторов, и часть из них были фейковыми: система KPI редакторов была устроена так, что они сами создавали "ботов". При этом "Одиссей" хвалился своей системой растрастранения контента; важно, что проект до Вексельберга поддержали долларом три непоследних человека из Salesforce — а это мощнейший в мире инструмент интернет-продаж.

Собственно сделка состоялась за неделю до того, как Дональд Трамп фактически стал кандидатом от республиканцев на пост президента США. После вливаний от людей Вексельберга Odyssey наняла дополнительно полсотни редакторов, а спустя неделю после инаугурации Трампа — в феврале 2017 года — на столько же сократила штат.

5 октября 2018 года, как следует из корпоративного реестра штата Индиана, компания Odyssey Media Group ликвидировалась, осталось только юрлицо в Делавере. Основатель и CEO проекта Эван Бернс переключился на другой стартап, а "Одиссею" в январе-2019 инвесторы отказали в доверии.


Через кого проведена инвестиция на $25 млн

1) Джейсон Эпштейн

один из двух ключевых менеджеров Columbus Nova (CN), это американское подразделение "Реновы" Виктора Вексельберга. Первое лицо CN — двоюродный брат Вексельберга Эндрю Интратер, он жертвовал деньги штабу Трампа и организовывал встречи Вексельберга в США, в том числе с Трампом за 11 дней до его инаугурации.

Изначально "инвестиция Эпштейна" в Odyssey была в профиле CN на авторитетном портале TechCrunch. В выходных данных пресс-релиза CN значилась как сторона сделки, также приводились слова директора-основателя Odyssey Эвана Бернса об Эпштейне и CN как одном целом: "Майк и Columbus Nova действительно понимают модель и верят в потенциал Odyssey". Однако позже строчку с упоминанием Odyssey из базы TechCrunch вычеркнули.

Оформление инвестиций на менеджеров-партнеров — в порядке вещей для Columbus Nova. После объявления о санкциях против Вексельберга в апреле-2018 СМИ писали о другом похожем случае. В 2015-м CN выкупила у Sony разработчика игр для PlayStation, переименовав его в Daybreak (известен играми Everquest II, H1Z1, Planetside 2). В апреле 2018 года в DayBreak стали отрицать связь с Вексельбергом и CN — компания заявила, что формулировки пресс-релиза 2015 года были неточными и что её крупнейшим акционером изначально являлся бывший сотрудник Columbus Nova Джейсон Эпштейн.

В итоге из Daybreak уволилась часть разработчиков, а в сентябре 2018 года Daybreak объявила о продаже "стратегической" доли в компании другому разработчику игр, Nantworks. Какую долю в компании сохранил Эпштейн, непонятно, но в последнем пресс-релизе Gamebreak от 7 ноября 2018 года сказано, что фирма принадлежит ему и что он занимает в ней пост председателя совета директоров. Это же указано на его личном сайте jasonepstein.net, который был открыт в мае-2018. Тут его предыдущее место работы прямо не называется, лишь "private equity firm with assets under management of $12.3 billion".

Показательна также история с инвестициями Columbus Nova в нью-йоркское издание Gawker (начало 2016 года): тогда Columbus купила миноритарную долю от своего лица, и это всплыло в прессе. Вексельбергу пришлось потом лично отвечать на вопросы журналистов о провале: Gawker ведь обанкротился после проигрыша в суде Халку Хогану в деле на $140 млн. Вероятно, поэтому "Одиссею" решили делать через Эпштейна.

В итоге о связи Вексельберга с Odyssey пресса не сообщала ни до, ни после санкций против "Реновы" и российского олигарха (и тем более "Одиссея" не всплывала в контексте возможного влияния на выборы).

После объявления о санкциях США против Вексельберга упоминания Интратера и Эпштейна (те числились как основные менеджеры компании) были удалены с сайта CN.

2) Майкл Лазероу

заявлял в своем блоге, что Эпштейн — его "очень хороший друг", который присутствовал на обряде его совершеннолетия (бар-мицва), и что инвестиция в Odyssey стала крупнейшей для него.

Деньги у Лазероу есть: он известен как основатель сервиса управления соцсетями Buddy Media, который был в 2012 году продан гиганту интернет-маркетинга Salesforce за $700 млн. А Эпштейн был среди первых, посевных инвесторов в Buddy.

Лазероу журналист. Продав корпорации Time Warner портал Golf.com в 2006 году, он основал агентство студенческих новостей University Wire, объединившее сотни институтских редакций — Odyssey позиционируется в том же духе, только на уровень выше: как конкурент BuzzFeed, Mashable. В своей статье в профиле LinkedIn Лазероу утверждал, что Odyssey едва ли не идеальная машина распространения информации, которая на момент инвестиций была "чистейшим воплощением новой технологичной компании, сочетающей лучшее из сферы соцсетей (социальный граф, сетевые эффекты, большой масштаб) и лучшее из сферы издания (аутентичный, обработанный контент)".

До Лазероу стартап Odyssey заметили его коллеги по Salesforce — Скотт Дорси, Трейси Долан и Тим Копп, они инвестировали в Odyssey в 2014-2015 годах.

Сам Лазероу в курсе того, кто такой Вексельберг и чем он занимается. В 2012 году Лазероу прилетал в Москву выступить на конференции цифровых технологов "DLD — Skolkovo meets DLD", которая прошла под председательством фонда "Сколково" (в 2010-2018 годах им руководил Виктор Вексельберг).

У Лазероу были и совместные инвестиции непосредственно с Columbus Nova. В 2017 году Лазероу в партнерстве с CN и несколькими другими фондами инвестировали $33,1 млн в проект MapAnything, который занимается локационной разведкой, геотаргетингом, геоаналитикой.

И Эпштейн, и Лазероу вошли в совет директоров MapAnything. Оба они также вошли в совет директоров компании Odyssey Media Group, Inc.

3) Арнольд Юнг

Компанию здесь им составил не кто иной, как бывший управляющий директор Columbus Nova Арнольд Юнг, следует из данных Комиссии по ценным бумагам и рынкам (SEC). Юнг работал в CN с 2011 по 2018 годы, указано в его профиле LinkedIn, в этом же профиле Odyssey указана как его проект в рамках работы на Columbus Nova.

Юнг, очевидно, сохранил и после "увольнения" из CN посты в компаниях, в которые инвестировала CN (например, музпроекты Rhapsody Music International (Napster) и Dubset Media Holdings).

Как и Эпштейн, Юнг решил внешне обособиться от CN. Теперь он называет себя менеджером не Columbus Nova, а Horang Capital. Сайт horangcap.com появился в конце 2017 года, а три делаверские компании — Horang Capital LLC, Horang Capital Fund GP LLC и Horang Capital Fund LP — зарегистрированы в 2017-2018 годах через ту же компанию-регистратор, что и юрлица Columbus Nova. На сайте horangcap.com указан тот же адрес, что и у офиса CN: 900 Third Avenue, NY 10022.

Всё это говорит в пользу того, что Юнг и Эпштейн "отпочковались" от фонда Вексельберга, но продолжили действовать в его интересах.

Если это так, то другие выходцы из структур CN тоже могут быть проводниками российских денег: например, друг Арнольда Юнга, сотрудник Columbus Nova Technology Partners Бо Нам в августе 2018 г. стал соучредителем криптофонда Circuit Capital с целевым объемом $100 млн.

Как работал "Одиссей"

Американские журналисты в заметках об Odyssey называли проект "студгазетой на стероидах". На момент сделки в апреле-2016 в проекте было 10 тысяч авторов из 900 университетских сообществ, посты обрабатывали около 100 редакторов-модераторов из офиса в Нью-Йорке, охват Odyssey заявлялся на уровне 30 млн человек в месяц.

Бизнес-модель для СМИ стандартная (реклама, спонсорский контент), за исключением цепочки производства контента. Автор 18-28 лет (который хочет заявить о себе, удивить друзей и т.п.) раз в неделю отправляет текст любой тематики редактору своей ячейки, тот шлет редактору в Нью-Йорк, а автор в своем аккаунте Facebook постит ссылку на статью — это проговаривалось как преимущество сервиса. "Демократизация медиа", объяснял Бернс. Успешные авторы получают премии — от $20 (за 15 тыс. просмотров) до $1500 (за миллион просмотров).

В материале Fortune (июнь-2017) о сокращениях в Odyssey сообщалось, что редакторы в погоне за жесткими требованиями по количеству статей создавали фейковых авторов, то есть по сути ботов.

Основное объяснение успеха Трампа его противниками — использование его сторонниками алгоритмов соцсетей. Авторитетная социологическая служба Pew Research к июлю-2017 вычислила, что исход голосования впервые определила именно основная аудитория соцсетей — поколение X и "миллениалы", на которых ориентированы Odyssey и прочие "новые медиа".

Значительная часть авторов политических текстов на Odyssey были активны исключительно в пиковый период избирательной кампании (лето-осень 2016), многие аккаунты к настоящему времени удалены.

2018-2019: Одиссея кончается

Уже к началу 2017 года выяснилось, что рост стартапа остановился — из-за того что "технологическая платформа не смогла масштабироваться", говорил Эван Бернс порталу Business Insider. Оптимизация издержек коснулась всех направлений работы компании, уволены 55 человек, или треть персонала, — чтобы "переделать техническую часть платформы". Когда начались увольнения, уволенные редакторы издания рассказали Fortune, что работали в спам-машине.

У страницы Odyssey в Facebook к концу 2016 года было 180 тыс. подписчиков; в ноябре-2018 — 774 тыс., 19 февраля 2019 г. — 770 тыс.: аудитория сокращается.

Из документов SEC следует, что Odyssey провела в феврале 2018 года еще один раунд привлечения инвестиций, получив от 27 инвесторов $6,4 млн. Сумма очень мала в сравнении с первым раундом. Исходя из того, в целом стартап привлек инвестиций на $37 млн, из которых Лазероу и Эпштейн вложили $ 25 млн, их пакет, очевидно, был контрольным.

Финансовые показатели Odyssey не раскрываются, но ясно, что к 2018 году всё пошло наперекосяк. В раскрытии SEC от февраля-2018 говорится, что Эван Бернс — основатель, вдохновитель проекта, которого нахваливал в своей статье Лазероу — с 1 февраля 2018 года покинул проект Odyssey.

Как следует из бизнес-реестра штата Индиана, в 2017-м Бернс учредил фирмы Iliad LLC и Lonkero LLC. Наконец, в октябре 2018 года случилось еще одно событие, говорящее об "оптимизации" затрат, — аннулирована регистрация юрлица в Индиане Odyssey Media Group, Inc., на которую, кстати, зарегистрирован домен theodysseyonline.com. Текущий показатель посещаемости Odyssey, по данным SimilarWeb, — 5-6 млн просмотров в месяц.

"Ренова" подтвердила, опровергнув

На вопросы 403 о странном вздутии штата Odyssey на период выборов и о скрытности инвестиций в проект Odyssey директор по стратегическим коммуникациям "Реновы" Андрей Шторх сказал, что детальной информацией об инвестициях CN не располагает. Он стал отрицать связь CN и "Реновы", на что мы отправили ему три ссылки на документы (1, 2, 3), которые Интратер и его люди сдавали американскому финрегулятору (SEC). Кроме того, Вексельберг с 2000-х до 2018 года время от времени комментировал вложения Columbus Nova в США как свои собственные — "чужих" не было.

На это Шторх снова подчеркнул, что "Columbus Nova никогда не была подразделением "Реновы", это — компания (фонд) Энди Интратера. Renova US Management — компания Энди Интратера".

— Первая управляла в разные периоды времени управляла разными объемами денег российской Группы компаний Ренова и господина Вексельберга. Вторая вообще к нам никак не относится, — говорит Шторх. — Как себя и свои компании в Америке позиционирует господин Интратер, спросите его.

Выходит, что бизнес Вексельберга в США всегда работал на принципах доверительного управления: CN юридически не привязан к "Ренове", а Daybreak, Odyssey и прочие проекты не привязаны к CN. 

Эндрю Интратер не ответил на звонки 403; он прочел сообщения в мессенджере, но не отреагировал. Эпштейн, Юнг, руководство Odyssey и Эван Бернс также проигнорировали вопросы.

Мотивы Вексельберга и американская политика

США внесли Виктора Вексельберга в санкционные списки 6 апреля 2018 года вместе с шестью другими бизнесменами, приближенными к Кремлю.

Относительно Вексельберга в релизе Минфина было такое уточнение: санкции наложены за его "работу в энергетическом секторе экономики РФ". Указывалось, что он владелец и глава группы "Ренова", у которой есть активы в том числе в энергетике. Упомянуты обыски в "Ренове" в 2016 году и арест двух партнеров Вексельберга за подкуп чиновников в связи с энергогенерирующим проектом.

Речь о деле губернатора Коми Вячеслава Гайзера и крупнейшей российской частной энергокомпании "Т Плюс", входящей в "Ренову". В сентябре-2016 арестованы близкие к Вексельбергу Борис Вайнзихер и Евгений Ольховик.

Касательно участия Вексельберга в американской политике известно:

  • о встрече Вексельберга с личным адвокатом Трампа Майклом Коэном в главном офисе Трампа незадолго до инаугурации,
  • о его участии в самой инаугурации Трампа,
  • о взносах Интратера в предвыборный фонд Трампа ($250 тыс.).
  • о том, что Коэн получил от Columbus Nova $500 тыс. предположительно на молчание порнозвезды Сторми Дэниэлс.
  • При всем этом "Ренова" и "Сколково" делали взносы в фонд семьи Клинтон ($50-100 тыс. и $25-50 тыс. соответственно, раскрывались эти диапазоны). 

    Зачем Вексельбергу участвовать в американской политике и тем более покупать американское СМИ в разгар предвыборной кампании? Тем более что кризис экономики СМИ давно общеизвестен.

    Пятнадцать лет назад в карьере Вексельберга был похожий на дело Гайзера эпизод, и тогда тоже маячило уголовное преследование.

    Вексельберг один из тех, кто приватизировал "Тюменскую нефтяную компанию" в 1997-1999 годах. В период 1997-2001 годов Счетная палата делала ряд проверок законности приватизации ТНК и находила нарушения, но дела удавалось замять. На фоне дела "Юкоса"/Ходорковского в 2003 году Счетная палата начала проверять налоги всех крупных нефтяных компаний — к примеру, осенью 2003 года аудиторы нашли проблемы у "Сибнефти" Романа Абрамовича. Сигнал был понят, и как раз с 2004 года Абрамович стал спонсировать Российский футбольный союз, Леонид Федун из "Лукойла" тогда же купил "Спартак".

    А Вексельберг в феврале 2004 года выкупил коллекцию из девяти яиц авторства Карла Фаберже у семьи Форбс, чтобы вернуть в Россию. Яйца Фаберже обошлись в $100-150 млн. Презензии аудиторов "Счётки" к ТНК-BP в итоге не были услышаны налоговиками.

    Сырая оценка по сохранившимся статьям: Odyssey мог работать на Клинтон

    Оказалось, что Odyssey за Клинтон — по крайней мере, судя по оставшимся с тех пор материалам на theodysseyonline.com. Мы оценили тональность упоминаний Хиллари Клинтон и Трампа в материалах Odyssey, вышедших незадолго до выборов — в октябре 2016 года. 8 ноября 2016 года граждане США возрастом от 18 лет голосовали за одного из двух кандидатов [выигравший таким образом в штате получает все голоса выборщиков от штата; это определяет тактику высокой активности штабов в штатах, которые традиционно колеблются — за демократов они или за республиканцев; в бюллетенях есть кандидаты от третьих партий, но они редко получают более 10% голосов].

    Способ оценки выбран самый доступный — Google, с выкладкой всех исходных ссылок и оценок. (Встроенный в Odyssey поиск несостоятелен.) Нейтральных новостей почти не нашлось: это блог-платформа. В итоге получилось лишь 16% позитивных упоминаний Трампа и 84% негатива. У Хиллари Клинтон статистика заметно лучше — 57% позитива и 43% негатива. Кстати, Майкл Лазероу в своем "твиттере" тоже против Трампа.

    В плане тональности освещения кампании Трампа и Клинтон широко цитируется исследование профессора Томаса Паттерсона из Гарвардской школы управления. Последние 20 лет на выборах преобладает отрицательная тональность в отношении вообще всех кандидатов.

    То есть результат Трампа на Odyssey оказался намного хуже его усредненных предвыборных медиапоказателей, а результат Хиллари — намного лучше, более того, она вырвалась в "зеленую зону".

    Как и люди Вексельберга. 5 октября 2018 года, Ольховик и Вайнзихер вышли на свободу под подписку о невыезде, проведя год в СИЗО и год под домашним арестом. Больше об их деле ничего не слышно. Совпало, что ровно в тот же день ликвидировано юрлицо в Индиане Odyssey Media Group. А 15 октября 2018 стало известно, что Вексельберг планирует снять с себя санкции в американской юрисдикции; в декабре он подал жалобу в Минфин США.

    - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - -

    После запросов 403 в адрес героев этой статьи Джейсон Эпштейн вышел из совета директоров Odyssey Media. Это следует из свежих документов SEC (январь-2019). В них же сказано, что в последнем раунде инвестиций компания привлекла лишь $225 тыс., хотя предлагала акций на $7,5 млн.